Les drones CCA Loyal Wingmen coûteront entre un quart et un tiers du prix d’un F-35

Les drones CCA Loyal Wingmen coûteront entre un quart et un tiers du prix d’un F-35

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Le secrétaire de l’Air Force, Frank Kendall, a déclaré que son service vise à ce que ses futurs drones Collaborative Combat Aircraft (CCA) qui combattront aux côtés d’avions pilotés ne coûtent chacun qu’un quart du prix actuel d’un F-35 Joint Strike Fighter. Kendall a offert ceci et d’autres détails sur le programme CCA lors d’un événement public aujourd’hui au groupe de réflexion Center for a New American Security (CNAS) à Washington, DC

Kendall y otros altos funcionarios de la Fuerza Aérea describen regularmente estos aviones no tripulados como un componente crítico de cómo el servicio llevará a cabo operaciones, especialmente en una lucha de alto nivel contra un oponente como China, y logrará una « masa asequible » crítica en le futur.

« Si seguimos adelante comprando sólo la plataforma NGAD y los F-35… y B-21 como… nuestros aviones de combate, no podemos permitirnos el lujo de la Fuerza Aérea. Esos sistemas cuestan todos (en) más de 100 millions de dollars ». catégorie, dans certains cas, bien au-delà », a déclaré Kendall aujourd’hui. « Nous devons donc avoir quelque chose qui nous permette d’avoir des prix massifs et abordables. Le CCA est donc conçu pour faire cela.

Les autres principaux points à retenir de l’entretien de Kendall avec Stacie Pettyjohn, chercheuse principale et directrice du programme de plaidoyer du CNAS, et de la séance de questions-réponses qui a suivi sur les efforts du CCA, sont les suivants :

  • Le coût approximatif attendu d’un seul CCA sera « de l’ordre d’un quart ou d’un tiers » du coût unitaire actuel d’un avion d’attaque interarmées F-35.
  • Cela dit, l’Armée de l’Air en est encore aux « premiers stades » de l’établissement de définitions clés concernant ce qu’elle attend de ses CCA et de la recherche du « bon équilibre » en termes d’exigences.
  • « Nous avons besoin de quelque chose dont les caractéristiques de portée et de charge utile soient cohérentes avec notre concept opérationnel. » Ce concept nécessite des drones capables de « voler devant ou d’accompagner des chasseurs habités » et dotés de « capacités de portée et de charge utile » utiles, conformes à cette exigence de base.
  • Chaque CCA ne disposerait pas de « l’ensemble complet des systèmes dont dispose un chasseur ».
  • Certains porteraient des armes, d’autres d’autres systèmes. « L’une des choses que vous pouvez faire avec le concept CCA est de sélectionner quels systèmes… transporter, quels ensembles de capacités, vous disposez d’une conception modulaire. » Cela signifie également qu’un ennemi doit traiter tout le monde comme s’il était armé, car il peut l’être, qu’il le soit ou non.
  • L’indépendance vis-à-vis de pistes longues et hautement préparées est également un objectif potentiel, comme nous l’avons souligné précédemment, Kendall déclarant : « Pouvoir éviter d’utiliser des pistes relativement longues est une bonne caractéristique pour nous. Cela rend l’avion beaucoup plus résistant. » « 
  • L’industrie a déjà proposé « différents concepts concurrents » sur ce à quoi pourrait ressembler un ACC.
  • L’objectif est d’avoir démarré la production d’une « première tranche » de CCA au cours des cinq prochaines années. L’objectif est de « les plier (ACC) le plus rapidement possible en quantités raisonnables ».
  • « Ils ne sont pas consommables. Ils sont destinés à être des systèmes dans lesquels vous pouvez accepter des pertes d’une fraction d’entre elles sans avoir un impact opérationnel important. » Cela signifie également qu’ils doivent pouvoir « être produits relativement rapidement ».
  • « Nous n’allons pas prendre le temps (avec le CCA) de nous doter d’un nouveau chasseur habité sophistiqué. »
  • Le principal chiffre de planification pour la future flotte du CCA reste 1 000 drones, mais « je pense que ce sera probablement plus que cela ».
  • L’une des principales raisons derrière la publication du chiffre de 1 000 drones était d’envoyer un signal clair à l’industrie que l’Armée de l’Air est sérieusement engagée dans le programme CCA. « Nous voulons que vous (l’industrie) investissiez dans la technologie et réfléchissiez à la manière dont vous allez fabriquer pour nous un produit très efficace. »
  • Le CCA représente également l’un des « investissements de couverture » que l’Armée de l’Air cherche à réaliser dès maintenant pour contribuer à fournir une capacité opérationnelle suffisante pour l’emporter dans tout futur conflit de haut niveau contre la Chine, et ce, de manière rentable.
  • Le CCA continue de bénéficier d’autres projets adjacents, notamment le développement de l’autonomie utilisant une force de F-16 modifiés et pilotés en option et d’autres tests utilisant des drones Boeing MQ-28 Ghost Bat. « Nous utilisons certains des Ghost Bats, les MQ-28, comme avions expérimentaux pour acquérir une certaine expérience opérationnelle en les combinant avec des avions pilotés. »
  • L’Air Force considère le CCA comme complémentaire à l’initiative Replicator du Pentagone annoncée plus tôt cette année.

Il convient de noter ici les commentaires de Kendall sur les coûts projetés et les objectifs de production du programme CCA, ainsi que sur la manière dont l’Armée de l’Air espère maximiser ce qu’elle peut obtenir en termes de capacité dans le cadre de ces contraintes. Même si les drones CCA semblent toujours nettement moins chers que les avions de combat de cinquième ou sixième génération, ce qui est présenté ici n’est pas nécessairement bon marché, même selon les normes du budget militaire américain.

La manière dont sont calculés les coûts unitaires des trois variantes existantes du F-35 fait depuis longtemps l’objet de débats. Par exemple, à partir de janvier, Lockheed Martin fixer le prix de la variante A l’Air Force vole pour 69,9 millions de dollars, selon Magazine des Forces aériennes et spatiales, mais ce chiffre n’inclut pas le moteur Pratt & Whitney F135. Bureau du programme conjoint F-35 de l’armée américaine dit défense un Récemment, le prix unitaire moyen des exemplaires des trois variantes, moteurs compris, dans les derniers lots de production est d’environ 82,5 millions de dollars.

Un quart de ce montant équivaudrait à un peu moins de 20,6 millions de dollars. La facture pour l’achat de 1 000 CCA avec ce coût unitaire s’élèverait donc à près de 20,6 $. mille millions. Comme Kendall l’a souligné, cela reste beaucoup moins cher que l’achat d’un nombre important d’avions habités à environ 100 millions de dollars chacun, soit bien plus. Le secrétaire à l’Armée de l’Air avait précédemment déclaré que chaque avion du NGAD, dont le service prévoit d’acheter 200 exemplaires, coûterait « plusieurs centaines de millions de dollars ».

En ce qui concerne les exigences du CCA, la mention spécifique de Kendall selon laquelle elle souhaite s’éloigner des pistes plus grandes est intéressante, mais pas surprenante. L’Armée de l’Air n’a pas caché ses inquiétudes quant à la vulnérabilité croissante des grandes bases établies et à la nécessité d’opérations plus réparties, ainsi que de nouvelles capacités et tactiques de camouflage, de dissimulation et de tromperie, considérées comme essentielles pour réduire ces risques à l’avenir. . La zone de guerre a souligné par le passé à quel point une indépendance totale sur piste, ou des performances de décollage et d’atterrissage courtes à proximité de celle-ci, pourraient être très utiles pour les futurs CCA dans ce contexte, et comment cela pourrait également permettre une flexibilité opérationnelle supplémentaire.

Il convient également de noter que Kendall a déclaré que plusieurs MQ-28 étaient utilisés pour soutenir les efforts d’essais de l’Air Force liés au programme CCA. Il est apparu en 2022 que le service avait acquis au moins un de ces drones, initialement développés pour la Royal Australian Air Force (RAAF), mais les détails supplémentaires sur cet effort sont depuis limités. Une vidéo publiée plus tôt cette année par l’Air Force Research Laboratory (AFRL), visible ci-dessous, présente de nombreux MQ-28, y compris des clips intelligemment montés les montrant volant aux côtés des chasseurs furtifs F-22 Raptor de l’Air Force et d’autres avions avec équipage.

Bien qu’une grande partie des efforts de la CEC, ainsi que le programme plus large du NGAD, soient hautement confidentiels, les commentaires de Kendall aujourd’hui soulignent également à quel point de plus en plus de détails continuent de fuir. Cette tendance est susceptible de se poursuivre alors que l’Armée de l’Air approche du début de sa compétition officielle pour la « première vague » de ces drones, qui devrait arriver au cours de l’exercice en cours.